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《数学传奇》——重现数学之美

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“最古典的也是最现代的。”

浙江大学数学系教授蔡天新在公开课《数学传奇》第一节课上便向学生们分享了美国诗人庞德的这句话。他说,希望与同学们一起在这门课上探讨,两千五百年前的光辉,是如何照耀到今天的。在数学日益被吐槽“滚出高考”的今天,重新发现数学之美,似乎已经成了奢侈之事。

从古希腊的毕达哥拉斯讲起,到有“电子计算机之父”之称的冯·诺伊曼,蔡天新表示: “通过听这些故事,学生们获得的不仅是数学知识,在历史文化及做人方面,都可以有所收获。”

数学和人文的结合得到学生们的热烈欢迎。上线以来,在教育部“爱课程”网站数以百计的国家级精品视频公开课中,《数学传奇》在近两个月的周人气榜上,始终保持在前三甲。

缘起

那么,蔡天新是如何想到开这样一门数学视频公开课的呢?

他告诉《中国科学报》记者,这属于“必选任务”和“自选动作”。原来,浙江大学负责公开视频公开课的老师找到蔡天新,希望他能够录制一门活泼生动的视频公开课。

“这也是公开课项目的第三年了,之前的老师们积累了一些经验。”蔡天新说,“数学方面已经有九门课了,比如南开大学顾沛老师的《数学文化》,北航李尚志老师的《数学大观》等已经做出来了,我就尽量避免与他们的课程内容重复。”蔡天新说。

如果说每一位数学家都是一颗明珠,那么,《数学传奇》这枚珠链的确熠熠生辉。蔡天新在带领学习者领略大师风采的同时,还对于数学家所在的时代和民族都作了介绍,讲述了那个时代的数学成就。

“什么是传奇,传奇就是不同凡响。”蔡天新对《数学传奇》是这样破题的,“数学传奇,既包括传奇人物和他们的传奇经历,还有伟大的数学成就。”在他看来,虽然时间流逝,但是总有些伟大数学家的工作是可以与大家分享的。

最终上线的《数学传奇》共有10讲:前三讲是古典部分,讲述了毕达哥拉斯、欧玛尔·海亚姆和秦九韶的传奇故事,并介绍了希腊、阿拉伯和中国的数学;中间三讲分别关注数学强国——法国、英国和德国的数学及其代表人物笛卡尔庞加莱牛顿莱布尼兹高斯希尔伯特;最后四讲是关于近代和现当代的数学,介绍三位传奇数学家欧拉、拉曼纽扬和冯·诺伊曼,兼谈俄罗斯、印度和美国数学发展的情况。与此同时,几乎每一讲他都适时提出一个新问题,这个问题简单易懂,同时又深刻有意义。

丰盛

作为视频公开课人气榜上为数不多的“理科”兵,《数学传奇》并不符合人们对理科课程艰难生涩的刻板印象,这门课的最大特点就是“没那么像数学课”。“这门课具体的数学内容不是很多,文化历史类的知识却很丰富。”

《数学传奇》的积累不仅来自蔡天新过去二十余年在数学领域里的教学和研究,也得益于他日常的科普写作。之前,他已经出版了《数字与玫瑰》《数学与人类文明》《难以企及的人物:数学天空的群星闪耀》《数之书》等著作,在有影响的报刊上发表一系列科学随笔,在海内外大中学校、图书馆、书店作了上百场公众讲座。

值得一提的是,蔡天新在课堂上所展示的各处数学圣地的照片,大多都是他自己的摄影作品。“我是一个旅行爱好者。”蔡天新告诉记者,这些年来,他利用访学开会、诗歌活动等机会旅行了一百多个国家和地区,那些数学大家的故乡、数学史上的胜地都留下了他的足迹。因此,蔡天新选择把亲自拍摄的照片当作教学素材,可谓是一种生动的传递。

在开课之初,蔡天新就把这门课的学生分为若干类,对不同的群体也区分出了若干不同的教学目标。“大家可能来自不同的院系,甚至是校外人士,有些已经毕业多年。我希望之前对数学兴趣不大的同学可以通过这门课重新认识数学,对数学多一些喜爱,可以更生动地理解数学。而那些以后要以数学为生的学生,我希望他们可以从大师身上汲取更多的营养。”

反响

《数学传奇》自今年8月在“爱课程”平台上线,连续八周收视率居全国三甲。在总是文史哲类课程雄霸的公开课排行榜上,这绝对是值得赞叹的成绩。

在更为人们熟知的“网易公开课”平台上,《数学传奇》同样可以观看。诸多网友对这门课纷纷“点赞”,其中,一位浙大毕业生的留言可谓代表了“从小害怕数学”群体的心声。

他说:“从小学到大学基础课,只是在学各种各样的定理,解各种各样的方程,做一道道习题,当时几乎不知道为什么要做这些题目,这是谁发现的,它有什么意义,数学家与普通人的经历有什么区别。蔡教授的课娓娓道来,以文明为纽带讲述了这一传奇,弥补了我自幼以来的困惑。同时也从课程中感受到,数学就是人文精神的精华之一,伟大的数学家有好多也在其他文化领域卓有建树。”

在蔡天新的微博上,也不时有观看课程后的听众主动找来,写下自己的“数学之美”的重新发现。除了普通听众外,海外的数学同行也在观看了《数学传奇》之后主动联系到蔡天新,跟他分享听课后的感受,就具体的观点交流讨论。

上线两个月以来,已经有四家出版机构主动与蔡老师联系,表示愿意出版同名的《数学传奇》著作。

《数学传奇》是蔡天新第一次录制视频公开课,而他近期工作计划里,不会再录制其他课程了。蔡天新向记者解释道,新近有两家国际著名的科学出版社邀请他把数论专著和数学普及著作译成英文出版,他也希望能把自己的研究心得向汉语以外的世界传播和分享。但是,他会考虑增添新内容,“可以把《数学传奇》作为一个品牌系列,在这个框架之下增添更多传奇数学家的内容”。(来源: 中国科学报)

公开课链接: 《数学传奇》