你在这里

女数学家玛丽·萨默维尔

玛丽·萨默维尔,成长吧啊,www.czbaa.com,数学

玛丽·萨默维尔画像

■武夷山

【由于《论物质科学的关联》的成功,她成为风云人物。男性占绝对统治地位的剑桥大学的男教授们屈尊邀请她出席午餐会;她获得英国皇家天文学会等多家学术社团的名誉会员称号;虽然皇家学会一直没有接纳她,但为她塑了一尊大理石半身像,放在皇家学会大楼内。】

2014年10月23日出版的《自然》杂志介绍了世界上最早的科普著作之一、1834年出版的On the Connexion of the Physical Sciences(《论物质科学的关联》)。

1830年,天文学家约翰·赫歇尔写信给自然哲学家威廉·惠威尔(他于1834年创造了“科学家”这个词),信中说,我们急切需要“将科学每一具体分支的已知东西加以消化……从而就已经完成了什么、还有什么有待完成的问题提供关联性的看法”。

后人认为,自学成才的苏格兰女数学家玛丽·萨默维尔(1780~1872)所写的《论物质科学的关联》这本书便提供了“关联性的看法”。该书有500页,但没有一个方程式,图表也很少,读懂此书不依赖于读者的数学基础知识掌握量。她用逻辑清晰、表述明快的语言描述了到那时为止的完整的科学世界观,涉及天文学、物理学、化学、地理学、气象学、电磁现象等领域,因而大受读者欢迎。在1859年达尔文的《物种起源》问世之前,该书一直是英国最畅销的科学图书,总共发行过10版,且进入了法国、意大利、德国和美国的图书市场。

玛丽·萨默维尔的父亲是位海军上将,她从小喜欢在海边捡贝壳,观察海鸟,她父亲说她是“野孩子”。15岁时,她在一本女性时装杂志里读到了一点点代数的内容,从此迷上了数学。晚上躺在床上,她会听着海涛声在脑子里解方程。

18岁时,她出落为一位大美人,正式进入了爱丁堡的社交界。她父亲感到困惑的是,她除了喜欢画油画、弹钢琴外,居然依旧热爱数学,这在有身份的年轻女性中太反常了。她觉得自己应该在某个方面出类拔萃,因为她深信,女性在创造力方面应该拥有比前人所承认的更高的地位。她嫁给了一位海军武官,但她丈夫1807年就去世了,那时她才27岁。

5年后,她嫁给了自己的终生灵魂伴侣、爱好科学的表兄威廉·萨默维尔医生。36岁时,他们全家移居伦敦,此时她已生了四个孩子。他们夫妇俩在家里招待过一些著名科学家,如前面提到的惠威尔、物理学家法拉第、数学家巴贝奇、地质学家莱尔,等等。1830年,应“有用知识传播学会”的邀请,她把法国科学家拉普拉斯的《天体力学》译为英文出版。因此,在英国议会一次就科学教育议题展开的辩论中,有人说:全英国只有6个人能理解拉普拉斯的学说,她是其中一个。

1832年,她在逗留巴黎期间开始撰写《论物质科学的关联》。她不是关在书斋里写书,而是充分利用自己的社交才干,拜访法国的科研机构和科学名流,汲取最新的知识营养。比如,她拜访了拉普拉斯的遗孀(她颇有社会影响力),访问了法国物理学家阿拉戈、毕奥(Biot)和盖-吕萨克。她访问了巴黎天文台、国家自然史博物馆、安培的电学理论实验室等单位,到处都受到热烈欢迎。

由于该书的成功,她成为风云人物。男性占绝对统治地位的剑桥大学的男教授们屈尊邀请她出席午餐会;她获得英国皇家天文学会等多家学术社团的名誉会员称号;虽然皇家学会一直没有接纳她,但为她塑了一尊大理石半身像,放在皇家学会大楼内。她去世7年后,牛津大学新成立的一个女子学院以她的名字命名。

前文提到,“科学家”这个词是惠威尔于1834年造出来的,而惠威尔承认,这个词的问世是受到玛丽·萨默维尔那本科普著作的影响。

来源:中国科学报